Gevreet en gepoep door nijlpaarden is niet zomaar iets: het blijken twee uiterst belangrijke processen te zijn voor de kringloop van silicium. Het stofje zit opgeslagen in de celwanden van planten die de nijlpaarden op het land eten. Door ze vervolgens uit te poepen in de rivier, komt silicium vrij voor diatomee├źn die er hun structuur mee opbouwen. Nijlpaarden hebben daardoor een aandeel van 76 procent in de siliciumkringloop, rekenden onderzoekers voor ( Science Advances , 2 mei). Doordat er steeds minder nijlpaarden voorkomen in de rivieren die uitmonden in het Tanzaniaanse Victoriameer, bereikt ook minder silicium het meer en dat is ongunstig voor de algenpopulatie. Naar verwachting nemen nijlpaarden komende jaren nog verder af.