Met zijn sneeuwwitte vacht, pientere kraaloogjes en rare sprongen door de sneeuw is hij geliefd onder natuurdocumentaire-fans: de poolvos. Maar de poolvos heeft meer uitdagingen dan alleen zijn prooi onder een dikke sneeuwlaag uit vissen. Gelukkig is hij heel goed aangepast aan het leven op de Noordpool.


Door zijn kleine oren en korte snuit verliest hij zo min mogelijk warmte en is hij dus goed bestand tegen de ijskoude poolwinters. Daarnaast wordt zijn karakteristieke witte vacht in de lente een onopvallende bruine lappendeken, waardoor hij het hele jaar door goed gecamoufleerd is. Voor een roofdier in de poolcirkel heeft hij dus de perfecte eigenschappen.


Dat blijkt ook uit zijn wetenschappelijke naam, die het dier kreeg van de Zweedse Carl Linnaeus. De geslachtsaanduiding, vulpes , komt uit het Latijn en betekent vos. De soortnaam, lagopus , is Latijn voor hazenvoet. Dat verwijst naar nog een trucje waaruit zijn aanpassingsvermogen blijkt. De poolvos heeft, net als de haas, behaarde voetzolen. Die werken als een soort sneeuwschoenen: ze geven hem meer grip als hij over sneeuw loopt en houden tegelijkertijd zijn pootjes warm. Dat het handig is voor pooldieren blijkt wel uit het feit dat naast hazen en poolvossen ook ijsberen en Canadese lynxen hun leven op pluizige voetkussens doorbrengen.


Voedsel is een schaars goed op de Noordpool. Toch zullen poolvossen door hun gevarieerde en flexibele dieet niet snel verhongeren. Het liefst jagen ze op kleine zoogdieren, zoals lemmingen, maar als die niet beschikbaar zijn eten ze alles wat ze kunnen vinden, zelfs insecten, bessen en zeewier.


De poolvos kampt wel met een ander probleem: inteelt. Dit zorgt er voor dat de steeds kleiner wordende populaties kwetsbaar zijn voor ziektes. Het kan dan zomaar gebeuren dat een hele populatie in één keer uitsterft. Gelukkig zijn onderzoekers druk bezig om daar een oplossing voor te bedenken, bijvoorbeeld poolvossen uit andere, verre leefgebieden overvliegen om zo de genetische variatie te vergroten. En die maatregelen moeten snel komen, want het zou zonde zijn als het lieve snuitje van dit pooldier straks alleen nog in oude documentaires te zien is.