Koralen raken de juiste timing kwijt bij het loslaten van hun gameten.

Koraalsoorten die voorheen op exact hetzelfde moment gameten loslieten in het water, het zogenoemde broadcast coral spawning, raken steeds vaker hun juiste timing kwijt. De koralen paaien asynchroon, waardoor de broodnodige geslachtelijke voorplanting in gevaar komt, schrijven Israëlische onderzoekers 6 september in Science.

 

Het uitzaaien van pakketjes ei- en zaadcellen bij veel soorten koralen is een spectaculair fenomeen dat zelfs op satellietbeelden is te zien. Dit paaien gebeurt een keer per jaar, de timing is afhankelijk van een groot aantal factoren. De maand waarin het gebeurt wordt bepaald door onder andere oppervlaktewatertemperatuur en weersomstandigheden, de bewuste nacht door de maancyclus, het uur door het ondergaan van de zon en de exacte minuut door het genotype en feromonen van omliggende kolonies.

 

De onderzoekers volgden het proces over meerdere jaren bij een groot aantal individuen van vijf koraalsoorten in de Rode Zee. Vervolgens vergeleken ze hun resultaten met gegevens van dertig jaar geleden op hetzelfde rif. Daaruit blijkt dat drie van vijf soorten, in tegenstelling tot de oude observaties, in de recente jaren minder synchroniciteit laten zien. Niet alleen spuwden ze elk jaar in een andere maand hun gameten, verschillende kolonies paaiden ook op verschillende dagen in die maand. Een mismatch van enkele minuten kan voor een individu al een verminderde kans op bevruchting betekenen. Verspreidt een individu enkele uren te vroeg of te laat zijn gameten, dan vindt mogelijk al helemaal geen bevruchting meer plaats. Als mogelijke oorzaak van de asynchroniciteit noemen de onderzoekers klimaatverandering, maar ook lichtvervuiling en vervuiling van het water met hormoonverstorende stoffen zouden de exacte timing in de war kunnen schoppen.

 

Wake-upcall
De onderzoekers waarschuwen dat koraalpopulaties weliswaar gezond kunnen lijken, maar ongemerkt toch sterk lijden onder verminderde voortplanting. Juist nu is genetische diversiteit door seksuele voorplanting nodig om nieuwe stresstolerante genotypen te ontwikkelen die klimaatverandering het hoofd kunnen bieden.

 

Koraalonderzoeker Erik Meesters van Wageningen Universiteit, zelf niet betrokken bij het onderzoek, is onder de indruk. ‘Dit is wel echt nieuw, zo’n diepgaand onderzoek naar klimaateffecten komt niet vaak voor. Een supergoed onderzoek dat laat zien dat koralen ook fysiologisch in de knel raken door klimaatverandering’, aldus Meesters.

Niet alle genoemde oorzaken zijn even logisch volgens hem. ‘Dit Israëlisch onderzoek gebeurt vaak heel ondiep, op een halve tot 1 meter, vlak bij de kust. Daar zou licht een probleem kunnen zijn, maar wereldwijd is dat geen belangrijke factor. Temperatuur en vervuiling zijn logische boosdoeners, al onderzoeken ze dat niet.’ Ook al is de oorzaak niet zeker, Meesters ziet het onderzoek als een wake-upcall. ‘Dit onderzoek laat zien dat er dingen onder onze neus gebeuren die we niet doorhebben, maar die enorme impact kunnen hebben. Dit speelt vast bij veel meer organismen en ecosystemen.’