Karry Mullis 1944 – 2019


De Amerikaanse ontdekker van de PCR of polymerasekettingreactie Karry Mullis is 7 augustus op 74-jarige leeftijd aan een longontsteking overleden. Zijn idee om met enzymen afkomstig uit temperatuurgevoelige bacteriën selectief dna-strengen te vermeerderen stond aan de basis van talrijke detectiemethoden voor organismen en bezorgde hem in 1993 een Nobelprijs. De PCR-techniek nam een grote vlucht in forensisch onderzoek en tal van andere toepassingen in de genetische diagnostiek. Biochemicus Mullis bedacht de toepassing onder invloed van lsdpillen en hield later vol dat hij de ontdekking niet had kunnen doen zonder het gebruik van psychedelische middelen. Hij ontdekte PCR in 1984 toen hij werkte voor het biotechbedrijf Cetus Corp, maar zowel Science als Nature verwierpen zijn manuscript. Dat werd uiteindelijk pas in 1987 gepubliceerd in Methods in Enzymology . Mullis bleef zijn hele leven flamboyant en controversieel, niet alleen als warm pleitbezorger voor drugsgebruik, maar ook omdat hij de opwarming van de aarde ontkende en volhield dat hiv niet de veroorzaker van aids was. Mullis deed tal van onthullingen in het boek Dancing naked in the mind field dat in 1998 verscheen, onder andere dat hij de Zweedse koning tijdens de Nobelplechtigheid aanbood om zijn zoon te laten trouwen met de toen 16-jarige Zweedse prinses.


De Amsterdamse moleculaire bioloog Piet Borst noemde Mullis in 2004 in Bionieuws ‘een malloot’ die verder niets heeft bijgedragen aan de wetenschap. ‘Zijn PCR-ontdekking was voor een groot deel een kwestie van geluk’, aldus Borst. ‘Hij was persoonlijk en professioneel een van de meer iconische persoonlijkheden die de wetenschap ooit heeft gezien’, zo vat de Amerikaanse biotechondernemer Rich Robbins het leven van Mullis samen in The Scientist van 12 augustus.